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Hackers Turn 25: How Hollywood Gone On The Internet

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Angelina Jolie and Jonny Lee Miller hack the planet in Hackers in 1995.

Getty

This story is part of CNET at 25, celebrating a quarter of a century of industrial technology and our role in telling you its story.

In 1995, the year of the birth of CNET and the launch of Internet Explorer by Microsoft, Bill Gates declared the Internet “a tidal wave”. That same year, Hollywood unleashed its own wave of films about cyberspace and the nascent Information Age – including Hackers, released 25 years ago today.

This cinematic cyber-trip began in May 1995 with the release of Johnny Mnemonic, a wacky sci-fi action dystopia that pairs Keanu Reeves with the seminal cyberpunk author William Gibson. In July, Sandra Bullock had her identity erased in a conspiracy thriller The Internet. In August, Denzel Washington sued Russell Crowe’s computer-generated serial killer Virtuosity, and in September, Angelina Jolie found her decisive role in the anarchic adventure The Pirates. In October, Kathryn Bigelow served the dystopian thriller Strange days.

It’s hard to know which is the most dated of these mid-’90s curiosities: the primitive-looking effects, the funky fashions, or the clunky tech depicted onscreen. But now, 25 years later, they have been prescient in their concerns about surveillance, corporate power and the corruption of what appeared to be an exciting new age of democracy.

The new rock ‘n’ roll

Brett Pearce / CNET

Hollywood has been slow to catch on to the rise of the personal computer. Aside from creepy sci-fi supercomputers like HAL in 2001: A Space Odyssey, we didn’t really get WarGames until 1983 and Sneakers in 1992 – both written by the same guy, Lawrence C. Lasker. In 1992, we also met The Lawnmower Man, which involved a virtual reality Cyber ​​Jesus (yes, really).

By then, Tim Berners-Lee had already invented the World Wide Web, connecting early adopters, forward-thinking academics, opportunistic business types, and a thriving community of eccentric cybergeeks. In the early years, there was an influx of new users every September, as one of the only ways to log in was through college computers, but in 1993 AOL gave its customers access to Usenet. and suddenly new users are logging in every day. It was the “eternal September,“and the Web was on the right track.

Movie studios were eager to participate in the hype. “It was a hot topic and we felt we were in a race to get into it,” recalls Ralph Winter, one of the producers of Hackers. “We actually felt late.”

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Meet the hackers: Lawrence Mason, Jesse Bradford, Renoly Santiago, Matthew Lillard, Angelina Jolie and Jonny Lee Miller.

Getty

Hacker writer Raphael Moreau got the idea after meeting Emmanuel Goldstein – whose real name is Eric Corley – the editor of a magazine called 2600: The Hacker Quarterly. Moreau’s screenplay found its way to British director Iain Softley, who had just made Backbeat about the early days of the Beatles. Softley was struck by the parallels with the young hackers he saw as outlaws and revolutionaries. “It wasn’t so much a tech film for me, it was a popular cultural film,” Softley tells me over the phone from the London lockout. “It was a turning point, a starting point for something, like a rock’n’roll equivalent.”

One of those outlaws was Nicholas Jarecki, who was recruited as the film’s technical advisor. He’s a filmmaker now, who just wrapped up his latest film – the crime thriller Dreamland starring Armie Hammer and Gary Oldman – just before COVID-19[feminine fermer l’industrie. Mais son introduction au show business est venue quand il avait 15 ans au début des années 1990, traînant avec Goldstein et d’autres hackers le premier vendredi de chaque mois dans le hall du CityCorp Center de New York. “Donc je suis à l’une des réunions”, se souvient Jarecki, “et dans les promenades Iain Softley, Jonny Lee Miller et Angelina Jolie. C’était comme si le cirque marchait en ville. Je pensais que c’étaient les gens les plus cool de la planète.”

Piratez la planète

Hackers est connu pour sa mode néon, ses coiffures directionnelles et sa bande-son électronique de pointe, mettant en vedette des artistes comme The Prodigy, Leftfield, Orbital et Underworld (plus une apparition non crédité de David Gilmour de Pink Floyd). «Je ne savais pas à quel point nous allions être hors du commun en termes de costumes et de musique», dit Softley, qui s’est inspiré de la culture psychédélique imprégnée de LSD pour la palette de couleurs trippantes et l’idée d’un parallèle. culture souterraine. “Je voulais que le film soit ce que nous appelions un cyberdélique – une hallucination technologique.”

C’était certainement le cas de la visualisation vertigineuse d’Internet dans le film, qui traversait des tours de données 3D aux couleurs criardes comme un paysage urbain virtuel construit de bits et d’octets. Peut-être étonnamment, ces effets de cyberespace ont été créés avec des modèles traditionnels, des techniques d’animation et de rotoscopie plutôt qu’avec des images générées par ordinateur. Les pirates informatiques étaient à quelques années (ou quelques dollars) des percées de CGI des années 1990 comme Toy Story, Titanic et le Préquelles Star Wars.

Heureusement, le studio de cinéma qui soutient le film, United Artists, a laissé libre cours à Softley pour réaliser sa vision. «Je n’avais pas réalisé à l’époque à quel point ils étaient audacieux», dit-il. “Cela n’est jamais arrivé depuis!”

Pendant ce temps, une production concurrente au Canada vivait l’expérience inverse. L’artiste visuel et réalisateur de vidéoclips Robert Longo rêvait d’un film d’art et d’essai en noir et blanc basé sur la nouvelle de William Gibson, Johnny Mnemonic, sur un coursier qui télécharge des fichiers numériques dans un implant dans son cerveau. Gibson a écrit le scénario, mais malgré son succès en tant qu’auteur à succès de romans cyberpunk comme Neuromancer – dans lequel il a inventé le terme «cyberespace» – il s’est avéré difficile de réunir le million de dollars dont ils avaient besoin. “Vous ne demandez pas assez d’argent”, a déclaré Gibson à Longo, et finalement le studio Tristar de Sony a financé une plus grande production avec Val Kilmer dans le rôle principal. Keanu Reeves a pris le relais après que Kilmer a abandonné, mais quand La vitesse fait de lui une superstar de l’action, les attentes de Tristar ont gonflé pour ce qu’ils considéraient comme un blockbuster estival de pop-corn.

Les poursuites ont imposé des reprises, se plaignant que l’action n’était pas prise au sérieux et que les images étaient trop sombres. Longo a également dû utiliser des tactiques de guérilla sur son propre plateau, déplaçant lui-même la caméra lorsque l’équipe était au déjeuner afin qu’il puisse obtenir la photo qu’il voulait. Parlant au téléphone de New York, les souvenirs de Longo sont parsemés de divertissements sur qui était «méchant», «une bite», «un idiot» ou «un putain d’idiot».

«J’ai eu beaucoup de gens formidables qui travaillaient avec moi, ne vous méprenez pas», dit Longo. Il se souvient affectueusement du producteur exécutif Staffan Ahrenberg, qui a contribué à faire tourner le film, et du concepteur de production Nilo Rodis-Jamero, qui a développé l’esthétique incroyablement imaginative du film. Mais le film a finalement été retiré des mains de Longo et réédité pour concourir au box-office d’été contre Braveheart, Die Hard with a Vengeance et Batman Forever (celui avec Val Kilmer).

«Je dirais peut-être 55% du film dont je suis content», soupire Longo.

C’est peut-être un gâchis, mais vous ne pouvez pas dire que Johnny Mnemonic manque d’idées. La distribution éclectique comprend le rappeur Ice-T; le punk rocker Henry Rollins; Icône japonaise Takeshi Kitano dans un rôle rare (principalement) en anglais; Dolph Lundgren habillé comme Jésus; et un ancien dauphin militaire qui lit dans les pensées. Gibson s’est inspiré de ses livres et de ses histoires pour postuler un futur proche cauchemardesque du «capitalisme terminal», en proie à des sociétés acharnées et à des modifications corporelles non réglementées.

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Keanu Reeves en tant que courrier de données Johnny Mnemonic dans le thriller cyberespace de 1995.

Getty

L’un des thèmes du film est la dépendance à la technologie. Longo compare les implants cérébraux «parasites» de Johnny Mnemonic aux smartphones et appareils d’aujourd’hui qui nous semblent être un membre fantôme. Comme le dit le personnage d’Henry Rollins dans le film: “L’électronique autour de vous empoisonne les ondes … Mais nous avons toujours toute cette merde, parce que nous ne pouvons pas vivre sans elle.”

Plus révélateur, Johnny Mnemonic et les autres films axés sur la technologie de 1995 expriment tous des craintes concernant l’utilisation abusive de la surveillance dans un monde connecté. Le Net met à jour la paranoïa des thrillers des années 70 La conversation et The Anderson Tapes, et chaque film présente une alliance impie de méchants d’entreprise avares et de forces de l’ordre autoritaires. Ou comme le personnage de Matthew Lillard le dit dans Hackers, “Orwell est ici et vit en grand!”

Mais les héros dénonciateurs de Hackers, The Net et Johnny Mnemonic utilisent leurs compétences pour subvertir et défaire l’emprise de l’establishment sur la technologie. Les pirates en particulier dégagent un idéalisme contagieux alors que l’équipage diversifié de jeunes anarchiques rollerblade sonne autour des costumes gourmands et des flics désemparés, “les espionnant alors qu’ils nous fouinent”. Le film met en évidence le potentiel de la technologie à être un outil pour les actes répréhensibleset un média démocratique et ouvert où vous pouvez être qui vous voulez être.

“Malgré toutes ses exagérations”, dit Nicholas Jarecki, “il fait un travail décent en montrant l’esprit du hacker – ces enfants étaient des bricoleurs, expérimentant, se délectant de leur capacité à trouver quelque chose. C’est une célébration de l’ingéniosité humaine.”

Malheureusement, la vague de films sur le thème de la technologie de 1995 a une autre chose en commun. Ils ont tous bombardé.


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Hollywood’s net loss

As the whole world logged on in the new millennium, it seemed Hollywood didn’t have the password. Piracy sent the movie and music industries spiraling, while online distractions siphoned audiences away from theaters onto ever smaller screens. The Net spawned a short-lived TV series, and Hackers became a cult classic — look out for a 25th anniversary vinyl release of the soundtrack coming soon — but filmmakers just couldn’t get to grips with the internet as a subject.

Aside from the odd hit like 1998’s email-based romantic comedy You’ve Got MailorDavid Fincher’s Oscar-winning The Social Network, movies about the internet had mixed success. There’s a bunch of horror flicks with titles like Feardotcom, Chatroom and Cam, and there’s even a subgenre of thrillers that look through computer and phone screens, including Unfriended, Open Windows and Searching. No modern action movie is complete without someone frowning at a screen as they hack the mainframe in thrillers like Swordfish, Die Hard 4.0 or the Mission: Impossible series, but nobody wants judgey movies about social media addiction like Disconnect or Men Women and Children.

The last word for cinematic cyberspace came from Keanu Reeves’ other 90s cyberpunk action movie: 1999 hit The Matrix. Cities of data looked goofy by then — just look at painfully belated sequel Tron: Legacy — as we realized we wouldn’t be swooping around in neon virtual reality dreamscapes after all.

Yet Hackers, The Net and Johnny Mnemonic are still worth a watch. Look past the dated tech and outfits for a flawed but fun snapshot of the moment the internet took over the world. Today’s tech experts were inspired and influenced by the films, and Iain Softley still screens and discusses Hackers at technology events around the world. “It gave them permission to see [technology] like something cool, “he says.” It was irreverent, daring, provocative, and energetic – kind of a fun cyber fairy tale. “

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